La maladie d’Alzheimer est multifactorielle : elle est la conséquence d’une combinaison complexe de différents facteurs : âge, terrain génétique et facteurs environnementaux.

En l’absence de traitement à ce jour, la connaissance des facteurs de risque modifiables permet d’adopter des comportements préventifs reconnus comme efficaces pour retarder l’apparition de la maladie. Ainsi le Haut Conseil de la Santé publique a publié en janvier 2018 un rapport sur la prévention de la maladie d’Alzheimer et des maladies apparentées1.

L’âge, premier facteur de risque

La maladie est une maladie du sujet âgé, touchant dans la plupart des cas des personnes âgées de plus de 65 ans.
15 % de la population de plus de 80 ans est concernée.

Le terrain génétique

De très rares cas (moins de 1 %) de maladie d’Alzheimer sont des formes familiales héréditaires, liées à 3 gènes identifiés à ce jour.

Si 99 % des cas ne sont pas à proprement parler héréditaires, le terrain génétique individuel joue néanmoins un rôle dans l’apparition de la maladie. C’est ce que les scientifiques appellent la susceptibilité génétique. Ainsi, en moyenne le risque de développer la maladie est multiplié par 1,5 si un parent du 1er degré (parent, fratrie) est touché ; par 2 si au moins deux parents du 1er degré le sont.

À ce jour, une trentaine de gènes de susceptibilité ont été identifiés par un consortium international, l’IGAP (International Genomics of Alzheimer's Project), mené par la France. Certains de ces gènes augmentent le risque de survenue de la maladie tandis que d’autres le diminuent. Aucun d’entre eux n’est suffisant pour déclarer la maladie.

La susceptibilité génétique individuelle à la maladie est le résultat d’une association unique de ces différents gènes.


Seuls 1 % des cas sont héréditaires


Les facteurs environnementaux

Ils sont encore mal connus, mais font l’objet de nombreuses recherches. Ils sont particulièrement intéressants en matière de prévention car ils sont modifiables.


  • Facteurs de risque cardiovasculaire : à contrôler 

L’impact négatif important des facteurs de risque cardiovasculaire sur l’apparition de la maladie d’Alzheimer a été rapporté depuis longtemps. 

Une étude très récente2 établit la relation entre maladie vasculaire cérébrale et la maladie d’Alzheimer : plus la maladie vasculaire est sévère, plus le risque de démence et de maladie d’Alzheimer est élevé. Il paraît donc crucial de contrôler ces facteurs de risque.

    • Hypertension artérielle
    • Troubles lipidiques : hypercholestérolémie (taux anormalement élevé de cholestérol dans le sang), hypertriglycéridémie (d’un taux anormalement élevé de triglycérides dans le sang)
    • Diabète 
    • Surpoids, obésité 
    • Tabagisme 
    • Consommation excessive d’alcool 
    • Stress chronique 
    • Sommeil de mauvaise qualité 


  • Facteurs protecteurs

À côté des facteurs de risque, des facteurs susceptibles de protéger ou retarder l’apparition des symptômes de la maladie d’Alzheimer ont été identifiés.

    • Exercice physique régulier
    • Régime alimentaire de type méditerranéen
    • Caféine à dose modérée (1 à 2 tasses journalières)
    • Facteurs psychosociaux : haut niveau d’éducation, activité intellectuelle stimulante, relations sociales riches, activités variées (jardinage, danse, lecture…)

Une étude publiée en 20143 a conclu qu’un tiers des cas de maladie d’Alzheimer pourraient être évités en adoptant une bonne hygiène de vie.

  1. Arvanitakis Z et al. Relation of cerebral vessel disease to Alzheimer’s disease dementia and cognitive function in elderly people: a cross-sectional study. The Lancet Neurology 2016 : 9 ; 934-43.
  2. Norton S. Potential for primary prevention of Alzheimer's disease: an analysis of population-based data. The Lancet Neurology 2014 ; 8 : 788–94.
  3. http://www.hcsp.fr/explore.cgi/avisrapportsdomaine?clefr=645

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